Суббота, 10.12.2016, 00:14
Приветствую Вас, Гость




Краса земли

Жили на белом свете муж и жена. Люди они были хорошие, но очень бедные. Не было у них ни кола ни двора, и ютились они из милости в чужой развалившейся хижине. Зимой, когда погода портилась, в их старую лачугу наносило кучи снега из покосившихся дверей, из окон без створок и из отверстия на крыше, через которое выходил дым от развалившегося очага. В дождь крыша промокала насквозь, с потолка капало и на земляном полу стояли лужи.

Женщина ждала ребенка, и настало ей наконец время рожать. Около полуночи начались у нее первые схватки. Шло время, боли усиливались. Она разбудила мужа и сказала:

— Что же ты спишь, бездельник несчастный! Вставай скорее, засвети фонарь и иди искать повитуху!

Муж вскочил, кое-как оделся, засветил фонарь и отправился за повитухой. Ночь была бурная, ветер ураганный, темень хоть глаза выколи, и бедняга долго плутал по улочкам селения, которое прилепилось к отвесному склону горы. С трудом нашел он дом повитухи, разбудил ее и попросил немедленно помочь его жене.

Пока он ходил вверх и вниз по крутым улочкам и переулкам, его жена родила сына.

Теперь предоставим младенца и роженицу заботам повитухи, которую привел наконец несчастный бедолага, и расскажем вам о корабле и его капитане.

Той же ночью в море неподалеку от их селения терпел бедствие корабль. Во время урагана его так бросало из стороны в сторону, что капитан и команда давно потеряли представление о том, где они находятся и в каком направлении плывут. Вокруг стояла сплошная темень, и моряки не слышали ничего, кроме рева волн. В те часы, когда муж несчастной роженицы ходил за повитухой, корабль неминуемо должен был погибнуть: огромные волны несли его прямо на прибрежные камни. Но капитан и команда ничего не видели в темноте и не знали, что их смертный час уже наступил. Растерянные и отчаявшиеся, стали они молиться святому Николаю и просить его совершить чудо и спасти их. И вдруг высоко над морем увидели они слабый огонек, который медленно двигался, то опускаясь вниз, то поднимаясь ввысь, словно парил в воздухе. Моряки сразу поняли, что волны несут корабль на скалу, на которой находится селение, и что кто-то из местных жителей решился в такую погоду выйти с фонарем на улицу. Они немедля развернули корабль в обратную сторону, вывели его в открытое море и бросили якорь. Слабый блуждающий огонек спас их.

К утру буря утихла. Едва забрезжил рассвет, капитан корабля, направлявшегося в Стамбул, велел спустить на воду лодку с двумя гребцами и поплыл на ней к скалистому берегу. Он хотел узнать, как называется это селение и кто из его жителей выходил ночью с фонарем из дома. Недалеко от берега увидел он лавку, зашел в нее и стал расспрашивать всех подряд, не знают ли они человека, который сегодня ночью выходил из дому с фонарем в руках? Но никто не смог ответить на его вопрос. Тогда капитан спросил:

— У вас в селении есть глашатай? Позовите его, я хочу, чтобы он нашел мне этого человека.

Вскоре явился глашатай, и капитан поручил ему:

— Обойди селение и опроси всех: кто сегодня ночью выходил из дома и брел куда-то через все селение с фонарем в руках? Скажи: капитан чужестранного корабля хочет видеть этого человека и сделать ему доброе дело.

Прошло немного времени, и к капитану пришел тот, кого он

искал.

— Это был я! — сказал бедняк. — Я ходил за повитухой. Ночью

у моей жены начались роды.

— И кого же она родила? — поинтересовался капитан.

Мальчика! — ответил бедняк. Тогда капитан заявил:

— Пойдем сейчас к тебе домой. Я хочу посмотреть мальчика, которого родила твоя жена.

Отправились они в дом к бедняку — и что же капитан увидел? После ночного урагана и дождя земляной пол в хижине превратился в пруд. Роженица с ребенком лежала в углу на рогоже, накрытая старым одеялом. Оба, и мать и младенец, дрожали от холода, потому что топить очаг было нечем. Да что там говорить об очаге? У несчастных горемык куска хлеба в доме не оказалось!

Увидев такую нищету, которую даже трудно себе представить, капитан сказал роженице:

— Дай бог тебе здоровья и быстро встать на ноги! — Потом взял на руки младенца, развернул тряпье, в котором он лежал, и добавил: — Я буду крестным отцом твоему сыну.

Во дворе капитан спросил отца младенца:

— Есть у вас в селении каменщики? Сходи и приведи их ко

мне.

Когда каменщики пришли, капитан дал им денег и приказал:

— Быстро постройте дом из двух комнат со всеми пристройками, которые нужны для хозяйства.

Через несколько дней дом был готов. Капитан осмотрел его, а потом купил и привез мужу и жене все необходимое имущество и мебель. Мальчика он окрестил и, завершив все дела, стал готовить корабль к отплытию. Перед тем как покинуть селение, капитан еще раз навестил крестника и передал его матери кошель с золотом и сундук с вещами.

— На эти деньги ты будешь хорошо кормить мальчика, растить его, одевать, а потом пошлешь в школу, — сказал капитан. — Когда ему исполнится восемнадцать лет, ты отдашь ему этот сундук. Пусть он сам откроет его и наденет на себя ту одежду, которая в нем лежит. После этого он должен отправиться в Стамбул и разыскать меня. Но когда он соберется в дорогу и будет уходить из дому, обязательно передай ему мое напутствие: пусть он ни в коем случае не берет себе в попутчики безбородого.

После этого капитан дружески распрощался с родителями ребенка, расцеловал крестника, сел на свой корабль и поплыл домой.

Мальчик рос не по дням, а по часам. Он был очень красивым и смышленым. Однажды — в ту пору он был еще совсем маленьким — мальчик поинтересовался у матери:

Мама, что находится в этом сундуке?

Это твой сундук, сыночек, — ответила мать. — Его оставил тебе твой крестный. Там хранится твоя одежда. Когда тебе исполнится восемнадцать лет, она станет тебе впору. Тогда ты откроешь сундук, оденешь ее и отправишься к своему крестному в Стамбул.

Едва мальчику исполнилось пятнадцать лет, как он сказал матери:

— Мама, я уже вырос. Пора мне открыть этот сундук и надеть ту одежду, которую приготовил для меня мой крестный.

Видя, что сын настаивает на своем и не хочет дожидаться положенного срока, мать разрешила ему открыть сундук, вынуть вещи и примерить их. И действительно, одежда, сшитая на восемна-шатилетнего юношу, сидела на нем как влитая.

Когда мать увидела его облаченным в красивую и богатую одежду, она сказала:

— Сыночек мой, одежда и вправду тебе впору, но все же тебе еще нет восемнадцати лет и поэтому рано тебе пускаться в такую дальнюю и трудную дорогу. Я должна точно выполнить пожелание твоего крестного.

Но сын ответил ей:

— Нет, мама, хотя мне еще и нет восемнадцати, я все равно отправлюсь в Стамбул и разыщу своего крестного! Не могу я больше сидеть дома и ждать!

Тогда мать сказала ему:

— Хорошо, поезжай, я благословляю тебя. Но запомни наказ, который дал тебе крестный: ни в коем случае не бери себе в попутчики безбородого, а если встретишь в дороге такого, то сразу же возвращайся обратно.

Вскоре юноша покинул родное селение. Путь его лежал в Пир-рей, где он хотел дождаться корабля, который довез бы его до Стамбула. Стоя в час отплытия на палубе, увидел он рядом с собой молодого человека, у которого не росли ни борода, ни усы. Безбородый сам подошел к юноше и спросил:

Ты куда путь держишь?

В Стамбул, — ответил тот.

— И я в Стамбул, — заявил безбородый. — Поехали вместе. Но юноша тотчас вспомнил напутствие крестного: ни в коем

случае не брать в попутчики человека, у которого не растут борода и усы. Он молча направился к трапу.

— Ты куда? — крикнул ему вслед безбородый.

— Забыл кое-что на пристани, — ответил юноша. — Захвачу сейчас и вернусь.

Сошел он с корабля и пустился в обратный путь. Дома он сказал матери:

— Мама, мне встретился по дороге безбородый, и, чтобы не брать его в попутчики, я вернулся обратно.

Отдохнув дома несколько дней, юноша опять распрощался с родителями и отправился в Пиррей. Но едва он поднялся на палубу корабля, как увидел того самого молодого человека, у которого не росли ни борода, ни усы. Казалось, все это время тот сидел на пристани и поджидал юношу. Безбородый, как и в прошлый раз, подошел к нему и спросил:

Ты куда направляешься?

В Стамбул.

— И я тоже, — обрадовался безбородый. — Поедем вместе. Но юноша крепко запомнил наказ своего крестного, нашел

благовидный предлог и сошел с корабля. В Пиррее дел у него не было, и он вернулся домой.

— Неужели, сыночек, ты снова встретил этого проклятого человека без бороды и усов? — всплеснула руками мать, увидев его на пороге.

— Да, мама, потому-то я и вернулся, — огорченно ответил ей сын.

Побыв немного дома, юноша вновь стал собираться в путь. Испросив благословения у матери, поцеловал ей на прощанье руку и сказал:

— Мама, третий раз — последний и самый верный. Отправлюсь я в Пиррей, и даже если повстречаю безбородого, будь что будет, больше возвращаться не стану, сяду на корабль и уеду.

И действительно, не успел юноша подойти к пристани, как увидел безбородого. Тот сразу же направился к нему и спросил как ни в чем не бывало:

Ты куда едешь?

В Стамбул.

Поехали вместе, мне туда же, — обрадовался безбородый.

Что ж делать, поехали, — ответил с досадой юноша. Он поднялся на палубу и постарался усесться как можно дальше от безбородого. Но тот обошел весь корабль и все же разыскал его.

Как это получилось, друг, что я тебя потерял? Где только не искал и вот нашел наконец.

Да, уж получилось, — ответил юноша с еще большей досадой.

Давай теперь друг друга держаться, — предложил безбородый. Он подсел к юноше, слово за словом повел с ним беседу и вскоре выпытал у него все, что хотел выпытать: кто он такой, зачем и куда едет. Проведав о необычной судьбе юноши, безбородый решил действовать хитростью. С того момента он больше не спускал с него глаз и ни на шаг от него не отходил. Когда корабль прибыл в Стамбул, юноша сошел на берег и стал расспрашивать всех о своем крестном. Он узнал, что крестный живет в летнем загородном дворце, и немедленно отправился туда. Но не успел он выйти из города, как его догнал безбородый и сказал, что у него тоже дела в том пригороде, куда направляется юноша. Дальше они пошли вместе. День был жарким, и стала их мучить жажда. На краю дороги заметили они колодец. И хоть оказался он неглубоким, но зачерпнуть воды им было нечем. Безбородый предложил:

Давай сделаем вот как — сперва ты мне поможешь спуститься и я напьюсь, а потом я тебе помогу и ты напьешься.

Хорошо, — согласился юноша, протянул руку и помог тому спуститься в колодец, а потом вытянул его наверх.

Настал черед юноши лезть в колодец, безбородый поддержал его, и юноша спустился. А когда напился, безбородый вместо того, чтобы протянуть ему руку, схватил огромный камень, занес над головой доверчивого молодого человека и закричал:

— Или скажешь, что я тебе прикажу, или я размозжу тебе голову этим камнем, и ты навек останешься на дне колодца!

Юноша понял, что ему грозит гибель, и ответил:

— Скажу все, что ни пожелаешь, только вызволи меня отсюда и не убивай!

Безбородый приказал:

Сейчас мы пойдем во дворец к твоему крестному отцу и ты скажешь ему, что я его крестник, а ты безбородый.

Хорошо, — ответил юноша, — скажу, раз ты так хочешь, только помоги мне выбраться наружу!

Сначала поклянись! — потребовал безбородый.

Какую клятву тебе дать? — спросил юноша.

Поклянись так: только после того, как я умру и опять воскресну, я признаюсь, что ты безбородый, а я крестник хозяина дворца.

Хорошо, — сказал юноша и произнес слова клятвы. После этого безбородый помог ему вылезти из колодца и приказал:

А теперь давай поменяемся одеждой, чтобы твой крестный отец сразу признал во мне своего крестника!

Поменялись они одеждой и отправились во дворец. Король принял их ласково, приветливо поздоровался, но, видно, почувствовал что-то неладное и спросил:

Так кто же из вас мой крестник? И безбородый ответил:

Я!

Король подошел к нему, поцеловал и увел в свои королевские покои.

Дни шли за днями, а безбородый, зная, что юноша тоже живет при дворце, никак не мог успокоиться и все время думал, как бы его погубить.

Над дворцом возвышалась гора, и на одном из отрогов горы бил родник. Охраняло этот родник чудовище, оно не давало никому напиться или набрать воды, пока ему не приносили в жертву человека, которого оно тут же съедало. Все по очереди должны были приносить ему страшную жертву. И вот очередь наконец дошла до королевской семьи.

Когда безбородый узнал об этом, он очень обрадовался и понял, что это прекрасный случай избавиться от крестника короля. Он позвал его и приказал:

— Возьми бочонок, отправляйся на тот отрог горы, где бьет источник, и принеси мне оттуда воды.

Юноша уже слышал, что из родника должно вылезти чудовище и съесть человека, который придет за водою, но делать было нечего. Взял он бочонок и, заплакав, отправился к роднику. Вот идет он по дороге и горько плачет, а навстречу старушка. Остановилась она и спрашивает:

— Куда идешь, сынок, и почему так горько плачешь?

Я иду к роднику, что бьет на отроге горы. Мне велено принести воды крестнику короля, — ответил юноша и двинулся дальше.

Подожди, сынок, задержись на минутку, — остановила его старушка, сняла с себя кожаный поясок и отдала ему. — Вот возьми этот пояс, — сказала она, — и когда из родника вылезет чудовище, ты быстро подойди к нему со стороны хвоста, чтобы оно не укусило тебя, и ударь его по спине три раза. Страшилище скажет тебе: «Ударь меня еще раз!», но ты ни за что не бей его, а ответь: «Я один раз родился, один раз крестился и один раз умру!»

Взял юноша кожаный поясок, поблагодарил старушку и отправился к роднику. Не успел он подойти и набрать воды из источника, как внутри горы раздался шум и грохот, вода забурлила, и из нее вылезло чудовище с длинным туловищем и огромной пастью.

— Хэ! — крикнуло чудовище и набросилось на юношу, но тот увернулся, подбежал к нему с хвоста и три раза ударил его ремешком по спине.

— Ударь еще раз, сынок! — проревело чудовище и громко расхохоталось, издевательски поглядывая на юношу.

— Я не могу ударить тебя еще раз, — ответил тот, — потому что я один раз родился, один раз крестился и один раз умру!

Взревело чудовище страшным голосом, ударилось оземь, вытянулось во всю длину и околело. А юноша набрал в бочонок воды и потащил его во дворец к безбородому.

Тот, увидев, что крестник короля вернулся живым и невредимым, загрустил: не удалось ему на сей раз погубить юношу. Но мыслей своих не оставил. Вскоре прослышал он, будто в городе, что стоит на самом краю света, там, где восходит солнце, живет слон. Шкура у этого слона будто бы усыпана алмазами, а бивни сделаны из настоящей слоновой кости. Никто не может к нему приблизиться, потому что злобный зверь тут же насмерть опаляет смельчака пламенем, которое вырывается из его пасти. Безбородый подумал и решил:

— Это то, что мне нужно! Пошлю крестника короля в город на краю света, и слон погубит его.

Позвал он его к себе и сказал:

— Узнал я, что в городе, что стоит на самом краю света, там, где восходит солнце, живет слон. Сходи туда, убей его и принеси мне шкуру, усыпанную алмазами, и бивни, сделанные из настоящей слоновой кости.

Ничего не ответил юноша, вышел из дворца, сел на камушек и заплакал. Вдруг видит — идет мимо него та самая старушка, которую он повстречал, когда шел на родник за водой. Остановилась она и спрашивает:

— О чем плачешь, сынок?

— Как же мне не плакать, матушка, — отвечает он, — ведь вот куда посылает меня крестник короля, — и все ей подробно рассказал.

Не плачь, сынок, я тебе помогу, — говорит старушка. — Поди к тому, кто тебя посылает, и попроси пару железных башмаков, железный колпак и сорок булатных ножей. Получишь — сложи ножи, башмаки и колпак в торбу и отправляйся в тот город, где живет слон. Чем ближе ты будешь подходить к слону, тем ярче будет гореть огненное зарево, а когда жар станет нестерпимым, увидишь ужасного дикого зверя. Но ты не пугайся, надень железные башмаки и колпак, подойди к нему и ударь три раза дубинкой, которую я тебе дам. Слон скажет: «Ударь меня еще раз!», но ты не бей, а скажи: «Я один раз родился, один раз крестился и один раз умру!» Тогда он упадет на землю и околеет, а ты, не медля ни секунды, сдирай с него шкуру и вырезай бивни булатным ножом, сломается нож, хватай второй, третий... Едва ты успеешь кончить, как увидишь, что башмаки на тебе плавятся, а колпак лопнул от жара.

Сказала так старушка и исчезла, словно ее и вовсе не было. юноша пошел во дворец и сказал безбородому:

— Путь мне предстоит неблизкий, так дай мне в дорогу пару железных башмаков, железный колпак и сорок булатных ножей.

Безбородый очень обрадовался тому, что видит юношу в последний раз, и быстренько собрал ему все, что тот просил. Юноша сложил вещи в торбу и отправился в дальний путь, туда, где восходит солнце. Пришел в город и сразу же вдалеке увидел дикого зверя. Надел он железные башмаки, железный колпак и пошел ему навстречу. Слон тоже увидел его и тотчас выпустил из пасти море огня и света. Слон был уверен, что юноша сгорит в этом огне так же, как сгорели все остальные храбрецы, которые отваживались к нему приблизиться. Но юноша все сделал в точности так, как ему посоветовала старушка. Слон и впрямь повалился наземь и издох после того, как юноша отказался ударить его в четвертый раз и произнес заветные слова: «Я один раз родился, один раз крестился и один раз умру!» Содрав со слона шкуру, храбрый юноша вырезал бивни, сложил все в торбу и принес во дворец к безбородому.

Король, все его родные и домочадцы удивились и обрадовались, когда юноша вернулся домой с такими сокровищами — шкурой зверя, усыпанной алмазами, и его бивнями из настоящей слоновой кости. Не радовался только безбородый. Его снова снедала тяжелая забота: как погубить крестника короля, которому удается одолевать таких страшных и коварных противников и возвращаться домой живым и здоровым.

Чем больше проходило времени, тем больше мучили безбородого беспокойство и тревога. День и ночь он только о том и думал, как бы избавиться от юноши. Однажды он снова позвал его и сказал:

— Раз уж ты сумел одолеть таких сильных врагов, как чудовище и слон, то я уверен, что тебе ничего не стоит выполнить еще одну задачу: сходить за Красой земли и привести ее ко мне.

Юноша ничего не ответил, вышел из дворца, уселся на камушек и заплакал. «Теперь, — подумал он, — мне конец. Это дело мне не под силу».

И снова, пока сидел он на камушке и плакал, подошла к нему та же старушка и спросила:

— О чем плачешь, сынок?

— Как же мне не плакать, матушка? — ответил ей юноша, утирая слезы. — Крестник короля велел мне сходить за Красою земли и привести ее во дворец, а я знать не знаю, как увезти ее, как похитить, не знаю даже, в какой стороне ее искать.

— Перестань плакать и послушай, что я тебе скажу! — ответила старушка. — Ведь я же здесь и помогаю тебе, так зачем плакать? Поди, к тому, кто посылает тебя за Красой земли, и попроси у него три мешка мяса, три мешка зерна, три мешка, наполненных бурдюками с медом, и десять лошадей. На каждую лошадь нагрузи по мешку, на последнюю сядешь сам. Потом отправляйся по дороге, которую видишь перед собой. Ты будешь ехать по ней до тех пор, пока она не раздвоится, после этого поезжай по правой дороге. Долго ты будешь так ехать, ехать и ехать, но смотри, когда дорога будет раздваиваться, сворачивай вправо. Наконец увидишь посреди дороги огромный кусок мрамора, от него тоже будут отходить две дороги. На одной стороне огромного камня будет написано: «Если пойдешь сюда, то вернешься обратно», а на другой стороне будет написано: «Если пойдешь сюда, то обратно не вернешься». Ты отправляйся по той дороге, о которой сказано: «Если пойдешь сюда, то обратно не вернешься». Долго ты будешь ехать, ехать, ехать, уж ноги не будут держать лошадей и сам ты от усталости будешь валиться с седла. Вдруг ты заметишь целую стаю орлов, которые накинутся на тебя и захотят заклевать. Тогда ты развяжи мешки с мясом, отрезай им по куску мяса и бросай до тех пор, пока они не съедят все и не пропустят тебя дальше. Потом ты снова долго будешь ехать, ехать, ехать и вдруг увидишь целую тучу крылатых муравьев, которые преградят тебе дорогу и захотят тебя съесть. Тогда ты развяжи три мешка с зерном и высыпь его на дорогу, чтобы они насытились и пропустили тебя. И снова ты будешь долго ехать по дороге, ехать и ехать, пока не увидишь огромный рой пчел, которые накинутся на тебя. Тогда ты развяжи бурдюки с медом и вылей мед на дорогу, чтобы пчелы наелись и пропустили тебя дальше.

Так посоветовала ему старушка и в тот же миг исчезла, словно ее и не было. Поднялся юноша и пошел к безбородому, попросил приготовить лошадей и все припасы, о которых говорила старушка. Принесли ему все, навьючил он лошадей мешками, на свободную лошадь уселся сам и пустился в путь.

Долго он ехал и наконец завидел стаю огромных орлов. Хищные птицы накинулись на него и хотели заклевать. Но юноша развязал мешки, стал отрезать куски мяса и бросать им. Когда птицы насытились, королева орлов сказала юноше:

— За твою доброту дам я тебе орлиное перо. Понадобимся мы тебе — подожги его, и в тот же миг мы прилетим по твоему зову.

Юноша взял перо и поехал дальше. Ехал он, ехал, и вдруг путь ему преградила целая туча крылатых муравьев, которые хотели его съесть. Но юноша высыпал на дорогу три мешка зерна, муравьи кинулись на зерно, наелись до отвала и спросили:

— Чем отплатить тебе за то, что ты накормил нас?

Юноша ответил:

Пропустите меня. Я по важному делу еду.

Поезжай, и пусть тебе сопутствует удача, — сказала королева муравьев. — Возьми с собой муравьиное крылышко, и когда у тебя возникнет нужда в нас, сожги его. Мы в то же мгновенье окажемся рядом с тобой.

Взял юноша муравьиное крылышко и поехал дальше. Ехал он, ехал, а навстречу ему откуда ни возьмись пчелиный рой летит, гудит, того и гляди, изжалит до смерти. Снял юноша с лошадей последние мешки, развязал их, вынул бурдюки и вылил мед на дорогу. Пчелы накинулись на мед, ели, ели, наелись наконец, и тогда королева пчел спросила:

Как отблагодарить тебя за твою доброту? Юноша ответил:

Пропустите меня по этой дороге. Я еду по очень важному

делу.

Королева пчел протянула ему пчелиное крылышко и сказала:

— Возьми это крылышко, и когда мы тебе понадобимся, сожги его. В тот же миг мы окажемся рядом с тобой.

Взял юноша и это крылышко и отправился дальше пешком. Шел он, шел, пока не увидел в самом конце дороги прекрасный дворец. Жили в нем три дракона, три брата Красы земли. Со страхом приблизился юноша к этому дворцу и постучался в дверь, которая стояла на запоре. Спустя немного времени дверь отворилась, и на пороге показалась старуха, мать трех драконов. Она насмешливо посмотрела на юношу и спросила:

— Что ты хочешь, мальчуган? Зачем ты сюда пожаловал? Такое обхождение рассердило юношу, он вошел во дворец и

смело заявил:

Матушка, мне сказали, что где-то здесь живет Краса земли. Я пришел затем, чтобы увезти ее с собой, как это предназначено мне судьбою.

Ах, мальчуган, — ответила ему старуха, — большое ты дело затеял! Краса земли — моя дочь. Многие добивались ее руки, но все погибли — их растерзали драконы, мои сыновья. Если же, как ты говоришь, тебе помогает судьба, то дай бог тебе здоровья и удачи. Ты получишь от меня три задания, и если выполнишь их, то увезешь с собой Красу земли, если нет, погибнешь, как и все остальные храбрецы, которые приходили сюда до тебя.

Хорошо, матушка, — согласился юноша, — расскажи, какие это задания.

Вот тебе первое: видишь этот амбар? Он до самого потолка наполнен зернами ячменя и пшеницы, перемешанными с мелкой речной галькой. Ты должен за одну ночь разобрать эту гору зерна и разделить ее на три кучи: в одной будут лежать зерна ячменя, в другой пшеницы, а в третьей камешки. Если до утра справишься с этим заданием, значит, твоя взяла. А там получишь второе задание. Так сказала старуха и пошла по своим делам. Юноша вошел в амбар и увидел огромную, доходящую до потолка кучу обмолоченного зерна, перемешанного с мелкой речной галькой. Он испугался и подумал: «Не выполнить мне этого задания! Как я разберу такую кучу за одну ночь?»

Долго сидел он так в амбаре и думал, и вдруг вспомнилась ему королева муравьев и ее обещание. Вынул он из кармана муравьиное крылышко, сжег его, и в тот же миг несметное количество летучих муравьев окружило его.

— Что ты желаешь, господин? Мы прилетели и готовы выполнить любое твое поручение.

Юноша им объяснил:

Мне нужно за одну ночь разделить эту гору зерна и камней на три отдельные кучи: ячменя, пшеницы и мелкой гальки. Ума не приложу, как это сделать. Вот какое трудное задание дала мне мать Красы земли!

Разве это трудное задание? — удивилась королева муравьев. — Успокойся, ни о чем не думай и иди спать. Мы все сделаем, как ты велишь.

Утром мать Красы земли пошла в амбар посмотреть, что там происходит. И что же она увидела? Ячмень, пшеница и речная галька были аккуратно сложены в три отдельные кучи, а возле них сладко спал юноша. Она очень удивилась, разбудила его и сказала:

— Молодец! Одно задание ты выполнил успешно. Скоро получишь второе.

Она повела юношу во дворец и представила его своей дочери, Красе земли. А та, узнав, что юноша сумел выполнить первое задание, встретила его приветливо, напоила и накормила. Целый день юноша и Краса земли провели вместе, беседуя и гуляя по дворцу.

Близился вечер, и вдруг услышали они ужасающий рев и гул. Так всегда ревели и рычали драконы, когда возвращались домой. Краса земли и ее старуха-мать страшно перепугались и незаметно переглянулись друг с другом. Затем девушка подошла к юноше и совершенно неожиданно для него дала ему пощечину сначала по правой, потом по левой щеке. Юноша мигом превратился в яблоко, •и Краса земли положила его на полку. Вскоре во дворец влетели драконы, сняли с себя оружие и расположились на отдых в той комнате, где находились мать и сестра.

— Хорошим духом здесь тянет, — сказал старший дракон.

— Мне тоже кажется, что пахнет чем-то вкусным, — подтвердил средний дракон.

— И мне запах нравится,— заметил младший дракон. Драконы повели носами и постепенно стали приходить в

ярость — они все явственней чуяли человечий дух. Вскочив на ноги, стали они метаться по комнате, размахивать руками, заглядывать во все углы и разыскивать человека, чтобы его как можно скорее съесть. От их беготни, а они все время пробегали мимо полки, на которой лежало яблоко, человечий дух в комнате еще больше усилился, и они приступили к матери с допросом, где прячется человек. Мать долго отнекивалась, но, видя, что ничего не помогает, набралась решимости и сказала:

— Храбрецы вы мои! Скажу я вам правду, но поклянитесь мне, что вы не съедите того человека, которого я вам покажу.

Драконы поклялись молоком своей матери, что не съедят человека, кем бы он ни оказался. Тогда старуха взяла с полки яблоко, ударила его с одной стороны, ударила с другой, и яблоко снова стало юношей. Драконы тут же повскакали с мест и кинулись на него, но мать встала между ними, разорвала ворот своего платья, вытащила груди и показала их сыновьям, чтобы вспомнили, как поклялись ей молоком матери, что не будут трогать этого человека. Мало-помалу драконы успокоились, усадили юношу рядом и поужинали все вместе. А старший дракон даже снял с руки драгоценное кольцо и подарил юноше. Это значило, что они побратались, и теперь драконы никогда не причинят юноше зла.

Утром, когда драконы улетели по своим делам, старуха напомнила юноше:

— До сих пор все у тебя обходилось благополучно, но мы забыли о втором задании. Пошли со мной.

Привела она юношу на берег реки, струившейся неподалеку от дворца, и сказала:

— А теперь сними с руки кольцо, которое подарил тебе мой старший сын.

Юноша снял кольцо, отдал старухе, и та бросила его в реку.

— Если ты найдешь на дне реки это кольцо и снова наденешь его на палец до вечера, когда возвратятся мои сыновья, то выполнишь и второе задание, — сказала она и ушла во дворец.

Огорченный юноша уселся на берегу реки и стал думать, как ему достать кольцо. Вспомнилась ему стая орлов и их обещание прийти ему на помощь в случае необходимости. Вынул он из кармана орлиное перо, опалил его немного — и в то же мгновенье огромная стая орлов опустилась на берег рядом с ним.

— Что стряслось с тобою, господин? — спросила королева орлов.

Юноша рассказал ей историю с драгоценным кольцом, которое подарил ему дракон, старший брат Красы земли.

— Не огорчайся, — успокоила его орлица. — Сейчас мы твое

кольцо отыщем.

Она послала орлов в разные стороны, чтобы они согнали к берегу как можно больше уток. Когда на поверхности реки собралось великое множество уток, орлы велели им нырять и искать утерянное кольцо. Утки нашли кольцо очень быстро и отдали его юноше. Когда стаи уток снова уплыли, а орлы улетели, юноша надел кольцо на палец и пошел во дворец. Завидев его, старуха еще больше -удивилась и воскликнула:

— Смотрите, он уже выполнил и второе задание! А ведь до вечера еще далеко. Тогда послушай, какое будет третье. Завтра утром ты увидишь двенадцать девушек. На них будут платья одинакового покроя и цвета, но лица их будут закрыты. Одна из них будет моя дочь, и ты должен будешь узнать ее.

Услышав это, юноша сначала совсем растерялся и подумал, что напрасны были все его прежние труды и усилия, потому что этого задания он никогда не выполнит. Но, поразмыслив еще немного, он вспомнил, что у него осталось пчелиное крылышко. Он сжег его, и в тот же миг воздух наполнился жужжанием огромного роя пчел. К нему подлетела королева пчел и спросила:

— Что тебе нужно, господин? Зачем ты нас позвал?

— Я хочу, чтобы вы помогли мне завтра утром найти среди двенадцати девушек Красу земли, — ответил вконец расстроенный юноша. — На девушках будут платья совершенно одинакового покроя и цвета, а лица их будут закрыты. Как же я найду ее, если их лица будут закрыты?

— Ох, какой же ты несмышленыш, — с укоризной сказала ему королева пчел. — Зачем тебе смотреть на девушек, ты смотри на меня! Та девушка, к которой я подлечу, и будет Краса земли. А ты подойди к ней и схвати ее за руку!

Утром, едва рассвело, вышли во двор двенадцать одинаково одетых девушек с закрытыми лицами и стали водить хоровод. Старуха пришла к юноше и сказала:

— Спускайся вниз во двор и посмотри на девушек, которые там танцуют. Одна из них моя дочь, если ты найдешь ее среди остальных, твоя взяла. Можешь увозить ее с собой!

Юноша спустился во двор, встал напротив танцующих девушек и стал их внимательно осматривать одну за другой. Вдруг подлетела к нему королева пчел, раза два-три облетела вокруг его головы, пожужжала, чтобы дать ему знать о себе, потом облетела кружащийся хоровод девушек и уселась на лоб одной из них. Юноша, увидев пчелу на головном уборе девушки, смело подошел к ней, схватил за руку, подвел к старухе и сказал:

— Я выбираю эту девушку!

Старуха в досаде закусила губу и, помолчав, промолвила:

— Да, сын, ты добился своего, и я отпущу с тобой Красу земли. Теперь пойдемте наверх, приготовим все к ее отъезду, и вы как можно скорее покиньте мой дворец. Если вечером вас застанут здесь мои сыновья-драконы, они обязательно тебя съедят.

— Не бойся, матушка, — ответил юноша. — Уж если до сих пор судьба помогала мне, то поможет и сейчас, ибо так угодно богу.

Затем он повернулся к девушке и сказал:

— Открой лицо свое, иди приготовься к отъезду, возьми с собой все необходимое и поторопись, так как вскоре за нами прибудут наши крылатые кони.

Пока девушка собиралась в путь, он вышел во двор, снова поджег орлиное перо и быстро вернулся во дворец посмотреть, что делает Краса земли. Не прошло и нескольких минут, как во дворце потемнело от огромной стаи орлов, которые облепили все окна и расселись ка подоконниках. Королева орлов подлетела к самой двери и прокричала что было сил:

— Господин, мы здесь! Чем мы можем помочь тебе? Юноша вышел к ней и попросил:

— Я хотел бы, чтобы вы нашли какую-нибудь возможность переправить нас в Стамбул.

— Как тебе угодно, — сказала королева орлов, — спускайся вниз, и мы отнесем вас в любое место земного шара.