Четверг, 08.12.2016, 01:14
Приветствую Вас, Гость




Белая кошка


Жил однажды король, и было у него три сына, красивых и храбрых, но
король боялся, как бы принцам не захотелось сесть на трон, не дожидаясь его
смерти. Уже ходили даже слухи, будто они покровительствуют тем, кто может им
помочь отнять у короля его королевство. Король чувствовал приближение
старости, но ум и силы его нисколько не ослабли, поэтому он вовсе не желал
уступать сыновьям сан, который носил с таким достоинством. Вот он и решил,
что лучший способ оградить свой покой - это оттянуть время, поманив сыновей
обещаниями, от исполнения которых он всегда сумеет уклониться.
Король призвал сыновей в свои комнаты и, милостиво поговорив с ними,
добавил:
Согласитесь, дорогие дети, что мой преклонный возраст уже не позволяет
мне вершить дела государства столь же усердно, сколь в былые годы. Я боюсь,
как бы это не причинило вреда моим подданным, и решил уступить корону одному
из вас. Но чтобы получить от меня такой дар, вы по справедливости должны
постараться мне угодить и раздобыть что-нибудь такое, что порадует меня,
когда я удалюсь в деревню. Думаю, что маленькая смышленая собачка меня могла
бы развлечь, и потому, не отдавая предпочтения старшему сыну перед младшими,
объявляю вам, что тот из вас, кто принесет мне самую красивую собачку,
станет моим наследником .
Принцы удивились, что их отцу захотелось вдруг иметь собачку, но обоим
младшим братьям такое предложение сулило выгоду, и они охотно согласились
отправиться на поиски собачки, а старший был слишком скромен, а может быть,
слишком почтителен, чтобы отстаивать свои права. Принцы простились с
королем, он оделил их деньгами и драгоценностями и добавил, что ровно через
год, в тот же самый день и час, они должны явиться к нему с собачками.
Прежде чем отправиться в путь, братья встретились в замке, неподалеку
от города. Они привели туда с собой ближайших своих наперсников и устроили
там пиршество. Три брата поклялись друг другу в вечной дружбе и в том, что,
выполняя просьбу отца, будут действовать без злобы и зависти и тот, кому
выпадет удача, не забудет в своем счастье остальных. Наконец они пустились в
путь, уговорившись по возвращении встретиться в этом же самом дворце, чтобы
отсюда втроем отправиться к королю. Они не пожелали взять с собой провожатых
и назвались вымышленными именами, чтобы не быть узнанными.
Каждый поехал своей дорогой, двое старших пережили множество
приключений, но меня занимает только младший из братьев. Он был учтив, весел
и находчив, отличался замечательным умом, благородным сложением, правильными
чертами лица, ослепительной улыбкой и был на редкость искусен во всех
подобающих принцу занятиях. Он приятно пел, он брал за душу своей
проникновенной игрой на лютне и теорбе, он умел рисовать - словом, был во
всех отношениях совершенством, а отвага его граничила с дерзостью.
Не проходило дня, чтобы принц не покупал собак, больших и маленьких,
борзых, догов, ищеек, гончих, спаниелей, болонок. Если ему попадалась
красивая собака, а потом другая, более красивая, он отпускал первую и
оставлял вторую: не мог же он вести за собой свору из тридцати, а то и
сорока тысяч собак, у него ведь не было ни свиты, ни лакеев, ни пажей. Принц
шел все вперед и вперед, так и не решив, до каких пор будет идти, как вдруг
заблудился в лесу, где его застигли дождь и гроза.
Он выбрал наугад одну из тропинок, долго шел по ней и наконец увидел,
что впереди брезжит слабый огонек. Верно, поблизости есть какое-нибудь
жилье, где можно переждать непогоду до утра , - решил принц. Идя на огонек,
он пришел к воротам дворца. Ворота были из чистого золота и украшены
карбункулами, которые освещали все вокруг своим ярким и чистым светом.
Этот-то свет и увидел издали принц. Стены были из прозрачного фарфора, и на
них разноцветными красками изображена история фей от сотворения мира до
новейших времен. Не были тут забыты и знаменитые сказки об Ослиной Шкуре, о
Вострушке, о Померанцевом дереве, Миляне, о Спящей красавице, о Зеленом Уже
и бесчисленное множество других. Принц очень обрадовался, увидев изображение
принца Непоседы, потому что то приходился ему дальним родственником.
Впрочем, дождь и непогода помешали принцу дальше рассматривать картины, и не
только потому, что он вымок до костей, но и потому, что в тех местах, куда
не достигал свет карбункулов, попросту ничего не было видно.
Принц возвратился к золотым воротам и на алмазной цепочке увидел лапу
косули. Его удивила вся эта роскошь и то, как спокойно и беззаботно живут
обитатели замка. Ведь в конце концов, - подумал он, - кто может помешать
вору срезать эту цепочку, выковырять карбункулы и стать богачом до конца
своих дней?
Принц потянул лапку косули, и тут же зазвенел колокольчик, который,
судя по звуку, был сделан из золота и серебра. Мгновение спустя дверь
отворилась, но принц никого не увидел, только в воздухе показалось несколько
рук и каждая держала факел. Принц так удивился, что не отважился переступить
порог, но тут другие руки довольно решительно подтолкнули его вперед. Он
повиновался им в сильном смущении и на всякий случай взялся за эфес шпаги,
но едва он вошел в прихожую, сверху донизу выложенную порфиром и лазоревым
камнем, два восхитительных голоса запели такую песенку:
Пугаться этих рук вы стали бы напрасно:
Ничто здесь не враждебно вам, Лишь дивное лицо опасно Боящимся любви
сердцам.
Принц решил, что его не могут так любезно приглашать во дворец, чтобы
потом причинить ему зло, поэтому, когда его подтолкнули к двери из коралла,
которая распахнулась при его приближении, он, не сопротивляясь, вошел в
гостиную, выложенную перламутром, а потом и в другие покои, украшенные
каждый по-своему таким множеством картин и драгоценностей, что принц был
просто ослеплен. Тысячи огней, горевших в гостиной от пола до потолка,
заливали своим светом и часть других комнат, хотя в тех тоже не было
недостатка в люстрах, жирандолях и полочках, на которых стояли свечи, -
словом, великолепие было такое, что трудно было поверить собственным глазам.
Принц миновал шестьдесят комнат, и тогда наконец руки, указывавшие ему
путь, остановили его, и он увидел большое удобное кресло, само подкатившееся
к камину. В камине тут же запылал огонь, и руки, которые показались принцу
на редкость красивыми - белыми, маленькими, пухлыми и точеными, раздели его:
он ведь, как я уже сказал, промок до нитки, и надо было позаботиться о том,
чтобы он не простудился. Руки невидимок принесли ему рубашку, такую
красивую, что впору было надеть ее в день свадьбы, и затканный золотом
халат, на котором мелким изумрудом был вышит его вензель. Потом руки
пододвинули к принцу туалетный столик. Все туалетные принадлежности также
были необыкновенной красоты. Руки ловко причесали принца, почти не
прикасаясь к нему, так что он остался очень доволен их услугами. Потом его
снова одели, но не в его собственный костюм - ему принесли куда более
роскошный наряд. Принц молча дивился всему происходящему, хотя иногда слегка
вздрагивал от испуга, который все-таки не мог подавить.
Напудрив, завив, надушив и нарядив принца так, что он стал прекрасней
Адониса, руки отвели его в великолепную залу, украшенную позолотой и богато
обставленную. Висевшие кругом картины рассказывали историю знаменитейший
котов и кошек: вот Салоед, повешенный за ноги на совете крыс, вот Кот в
сапогах, маркиз де Карабас, вот Ученый Кот, вот Кошка, превращенная в
женщину, и Колдуны, превращенные в котов, а вот и шабаш со всеми его
церемониями - словом, самые что ни на есть замечательные картины.
Стол был накрыт на два прибора, и возле каждого стоял золотой
погребец; столик рядом был уставлен чашами из горного хрусталя и
всевозможный редких камней - обилие их поражало глаз.
Пока принц гадал, для кого накрыли стол, он увидел вдруг, как в
ограждении, предназначенном для маленького оркестра, рассаживаются коты;
один их них держал в руках партитуру, исписанную диковинными нотами,
другой - свернутый трубочкой лист бумаги, которым он отбивал такт; в руках у
остальных были крошечные гитары. И вдруг все коты принялись мяукать на
разные голоса и коготками перебирать струны гитар: это была в высшей степени
диковинная музыка. Принц, пожалуй, вообразил бы, что попал в преисподнюю, но
дворец показался ему слишком прекрасным, чтобы допустить подобную мысль.
Однако он все же зажал себе уши и расхохотался от души, видя, какие позы
принимают и как гримасничают новоявленные музыканты.
Принц размышлял о чудесах, которые уже приключились с ним в этом
замке, как вдруг увидел, что в зал входит крохотное существо, размером не
больше локтя. Малютка была окутана покрывалом из черного крепа. Вели ее два
кота, они были одеты в траур, в плащах и при шпагах, а за ними следовал
длинный кошачий кортеж - некоторые коты несли крысоловки, набитые крысами,
другие - клетки с мышами.
Принц не мог в себя прийти от изумления - он не знал, что и думать.
Черная фигурка приблизилась к нему, и, когда она откинула покрывало, он
увидел Белую Кошку, красивейшую из всех, какие когда-либо были и будут на
свете. Кошечка казалась совсем молодой и очень грустной, она замурлыкала так
нежно и очаровательно, что мурлыканье ее проникло в самое сердце принца.
Добро пожаловать, сын короля, - сказала она принцу. - Мое Мурлычество
очень радо тебя видеть .
Госпожа Кошка, - ответил принц, - вы великодушно оказали мне самый
любезный прием. Но мне кажется, вы - не обычный зверек: дар речи, которым вы
наделены, и роскошный замок, которым вы владеете, красноречиво
свидетельствуют об этом .
Сын короля, - сказала Белая Кошка, - прошу тебя, не говори мне
учтивостей. Мои речи безыскусны и обычаи просты, но сердце у меня доброе.
Вот что, - продолжала она, - пусть нам подадут ужин, а музыканты пусть
умолкнут, ведь принц не понимает смысла их слов .
А разве они что-то говорят, государыня? - удивился принц.
Конечно, - ответила кошка. - У нас здесь есть поэты, наделенные
замечательным талантом. Если ты поживешь у нас, быть может, ты их оценишь .
Мне довольно услышать вас, чтобы в это поверить, - любезно сказал
принц. - Но всеже, государыня, я вижу в вас кошку редкостной породы .
Принесли ужин, руки, принадлежавшие невидимкам, прислуживали Белой
Кошке и ее гостю. сначала на стол поставили два бульона - один из голубей,
другой из жирных мышей. Когда принц увидел второй из них, он поперхнулся
первым, потому что сразу представил себе, что готовил их один и тот же
повар. Но Кошечка, догадавшись по его выражению, что у него на уме, заверила
его, что ему готовят пищу отдельно, и он может есть все, чем его угощают, не
боясь, что в еде окажутся мыши или крысы.
Принц не заставил себя просить дважды, уверенный в том, что Кошечка не
станет его обманывать. Он обратил внимание, что на ее лапке висит портрет в
драгоценной оправе, - его это очень удивило. Полагая, что это портрет мэтра
Котауса, он попросил Кошечку показать ему портрет. Каково же было его
изумление, когда он увидел, что на нем изображен юноша такой красоты, что
трудно было поверить в подобное чудо природы, и при этом он так похож на
принца, будто портрет писан с него самого. Кошечка вздохнула и, еще больше
загрустив, умолкла. Принц понял, что за этим скрывается какая-то
необыкновенная тайна. Но расспрашивать он не осмелился, боясь разгневать или
огорчить Белую Кошку. Он завел с ней разговор о тех новостях, которые ему
были известны, и убедился, что она наслышана о делах, касающихся царствующих
особ, и вообще обо всем, происходящем в мире.
После ужина Белая Кошка пригласила своего гостя в гостиную, где были
устроены подмостки, на которых двенадцать котов и столько же обезьян
исполнили балет. Коты были одеты маврами, обезьяны китайцами. Легко
вообразить, как они скакали и прыгали, иногда впиваясь друг в друга когтями.
Так закончился этот вечер. Белая Кошка пожелала гостю спокойной ночи, и
руки, которые привели к ней принца, снова подхватили его и проводили в покои
другого рода, нежели те, что он уже видел. Эти были не столь роскошны,
сколько изысканны: стены их были сплошь покрыты крыльями бабочек,
образующими узор в виде тысячи разнообразных цветов. Были здесь также и
перья редкостных птиц, быть может, даже не виданных нигде, кроме этих мест.
Ложе было застелено бельем из газа, украшенного множеством бантов. А зеркала
тянулись от пола до потолка, и их резные золоченные рамы изображали
множество маленьких амуров. Принц лег спать, не говоря ни слова, ведь
невозможно было поддерживать разговор с руками, которые ему прислуживали;
спал он мало, и разбудил его какой-то смутный шум. Тотчас руки подняли его с
постели и нарядили в охотничий костюм. Он выглянул во двор замка и увидел
более пятисот котов - одни из них вели на поводке борзых, другие трубили в
рог; затевался большой праздник - Белая Кошка выезжала на охоту и хотела,
чтобы принц ее сопровождал. Услужливые руки подвели ему деревянного коня,
который мог нестись во весь опор и идти медленным шагом. Принц сначала
заупрямился, не желая на него садиться. Я ведь все-таки не странствующий
рыцарь ДонКихот , - говорил он. Но возражения ни к чему не привели, его
усадили на деревянного коня. Чепрак и седло на нем были расшиты золотом и
алмазами. Белая Кошка села верхом на обезьяну невиданной красоты и
великолепия. Вместо черного покрывала она надела лихо заломленную
кавалерийскую шапку, которая придавала ей столь решительный вид, что все
окрестные мыши перепугались. В мире не было еще такой удивительной охоты;
коты бегали куда быстрее зайцев и кроликов, и, когда они хватали добычу,
Белая Кошка тут же отдавала им их долю на съедение. Забавно было при этом
наблюдать за их ловкими ухватками. Птицы тоже не чувствовали себя в
безопасности, потому что котята вскарабкивались на деревья, а красавица
обезьяна возносила Белую Кошку даже до орлиных гнезд, отдавая в ее власть Их
высочеств орлят.
По окончании охоты Белая Кошка взяла рог длиной не больше пальца, но
издавший такой громкий и чистый звук, что он слышен был за десять лье. Она
протрубила два или три раза, и к ней в мгновенья ока явились все коты ее
царства. Одни прилетели по воздуху, другие приплыли в лодках по воде -
словом, никто никогда не видал такого огромного кошачьего сборища. Одеты все
они были по-разному, и Кошка в сопровождении этой торжественной свиты
отправилась в замок, пригласив принца следовать за ней. Он ничего не имел
против, хотя ему казалось, что такое засилье кошек отдает нечистой силой и
колдовством, но больше всего его удивляла сама Белая Кошка, говорящая
человечьим языком.
Когда они вернулись во дворец, Кошечка снова надела свое длинное
черное покрывало, потом они с принцем поужинали, он очень проголодался и ел
с большим аппетитом. Подали напитки, принц с удовольствием выпил вина и
тотчас забыл о маленькой собачке, которую должен был привести королю. Теперь
он хотел только одного - мурлыкать с Белой Кошкой, иными словами - не
отходить от нее ни на шаг. Они проводили дни в приятных увеселениях, иногда
занимались рыбной ловлей, иногда охотились, потом представляли балеты,
устраивали состязания наездников и придумывали еще множество других забав.
Белая Кошка к тому же часто сочиняла стихи и песенки, такие пылкие, что
видно было: у нее чувствительное сердце; подобным языком говорит только тот,
кто любит. Но у секретаря Белой Кошки, престарелого кота, был такой плохой
почерк, что хотя произведения ее сохранились, прочитать их невозможно.
Принц позабыл все - и даже свою родину. Руки, о которых я уже
упоминал, продолжали ему прислуживать. Иногда Принц жалел, что не родился
котом, тогда он мог бы всю жизнь проводить в этом приятном обществе. Увы, -
говорил он Белой Кошке, - мне будет так грустно с вами расстаться. Я вас так
люблю. Станьте же девушкой или превратите меня в кота . Она благосклонно
выслушивала его пожелания, но отвечала в туманных выражениях, так что он
почти ничего не понимал.
Время летит быстро для того, кто не ведает ни забот, ни печалей, для
того, кто весел и здоров. Но Белая Кошка знала, когда принцу надлежит
вернуться, и, так как принц о возвращении больше не думал, сама ему об этом
напомнила.
Знаешь ли ты, - спросила она его, - что тебе осталось всего три дня,
чтобы найти собачку, которую хочет получить твой отец-король, и что твои
братья уже нашли собачек, и притом очень красивых?
Принц опомнился и удивился собственной беспечности.
Какое тайное чародейство, - воскликнул он, - заставило меня забыть о
том, что для меня важнее всего на свете? Речь идет о моей чести и славе. Где
найти собачку, которая поможет мне получить корону, и где найти такого
быстрого коня, который одолеет дальнюю дорогу?
Принца охватило беспокойство, и он заметно приуныл.
Сын короля, - сказала ему Белая Кошка нежным голосом, - не горюй, я
твой друг, ты можешь остаться у меня еще на один день, отсюда до твоего
королевства всего пятьсот лье, и славный деревянный конь доставит тебя туда
меньше чем за полсуток .
Спасибо, прекрасная Кошка, - отвечал ей принц. - Но мне мало вернуться
к отцу, я должен привести ему собачку .
Возьми вот этот желудь, - сказала Белая Кошка, - в нем собачка,
которая прекрасней Большого Пса Сириуса .
Ох, госпожа Кошка, Ваше величество изволит надо мной смеяться .
Приложи желудь к уху, - посоветовала принцу Кошка, - и ты услышишь лай
.
Принц повиновался, и тотчас собачка залаяла: Гав! гав! Принц страшно
обрадовался, ведь собачка, которая может уместиться в желуде, должна быть
совсем крохотной. Он хотел было расколоть желудь, так ему не терпелось
увидеть собачку, но Белая Кошка сказала, что собачка может простудиться в
дороге и лучше ее не тревожить, пока принц не предстанет перед своим
отцом-королем. Принц рассыпался в благодарностях и нежно простился с Кошкой.
Поверьте мне, - сказал он, - дни, что я провел рядом с вами, пролетели
для меня так незаметно, что грустно вас покидать. И хотя вы - королева и
ваши придворные коты куда остроумнее и учтивее наших, я все-таки прошу вас:
поедемте со мной .
В ответ на это предложение Белая Кошка только глубоко вздохнула. Они
расстались. Принц первым прибыл в замок, где уговорились встретиться с
братьями. Вскоре приехали и они и очень удивились, увидев во дворце
деревянного коня, более резвого, чем все лошади, которых держали в школе
верховой езды.
Принц вышел навстречу братьям. Они обнялись и расцеловались и стали
рассказывать друг другу о своих путешествиях. Но наш принц не рассказал
братьям о том, что с ним приключилось: показав им жалкую собачонку, которая
прежде вращала колесо вертела, он уверил их, будто она показалась ему такой
хорошенькой, что он решил привести ее королю. Как ни дружили между собой
братья, двое старших втайне обрадовались, что младший сделал такой плохой
выбор. Они сидели в это время за столом, и один толкнул другого ногой, как
бы говоря, что с этой стороны им нечего бояться соперничества.
На другой день братья выехали все вместе в одной карете. Два старших
принца везли в корзиночках двух собачек, таких красивых и хрупких, что
страшно было до них дотронуться. А младший вез несчастную собачонку,
вращавшую вертел, такую грязную, что все от нее шарахались. Принцы вошли в
покои короля. Король не знал, какую из собачек выбрать, потому что обе
собачки, привезенные старшими братьями, были почти одинаково хороши. Братья
уже оспаривали друг у друга право наследовать королю, когда младший решил их
спор, вынув из кармана желудь, подаренный Белой Кошкой. Он быстро его
расколол и каждый увидел крошечную собачку, которая лежала в нем на пушистой
подстилке. Собачка могла бы прыгнуть сквозь обручальное кольцо, не задев
его. Принц поставил ее на землю, и она тотчас стала танцевать сарабанду с
кастаньетками так легко, как самая прославленная из испанских танцовщиц.
Собачка переливалась всеми цветами радуги, а ее мягкая шерстка и уши свисали
до самого пола.
Король был весьма смущен: песик был так хорош, что придраться было
просто не к чему.
Однако королю вовсе не хотелось расставаться со своей короной. Самые
мелкие ее украшения были ему дороже всех собак в мире. Поэтому он сказал
сыновьям, что очень доволен их стараниями, но они так успешно исполнили его
первое желание, что, прежде чем сдержать слово, какое он им дал, он хочет
еще раз испытать их усердие. Он дает им год на поиски полотна, такого
тонкого, чтобы его можно было пропустить сквозь ушко самой тонкой
вышивальной иглы. Все трое очень огорчились, что им снова придется
отправиться на поиски. Но два принца, собаки которых уступали в красоте той,
что привез младший, согласились. И каждый поехал своей дорогой, простившись
уже не так дружелюбно, как в первый раз, потому что грязная собачонка,
вращавшая вертел, несколько охладила их братские чувства.
Наш принц сел верхом на деревянного коня и, не желая помощи ни от
кого, кроме Белой Кошки, на дружбу которой он надеялся, поспешно пустился в
путь и вернулся в замок, где его однажды уже так хорошо приняли. Все ворота
были распахнуты настежь, и замок, окна, крыша, башни и стены которого были
освещены тысячами ламп, являл собой дивное зрелище. Руки, которые так хорошо
прислуживали принцу раньше, снова встретили гостя и, взяв под уздцы
великолепного деревянного коня, отвели его в конюшню, а принц тем временем
отправился в покои Белой Кошки.
Она лежала в маленькой корзинке, на белой атласной подушечке, очень
нарядной. Правда, ее ночной чепец был в беспорядке и сама она казалась
грустной, но стоило ей увидеть принца, как она стала прыгать и резвиться,
выказывая ему свою радость.
Хотя у меня и были причины ждать, что ты вернешься, сын короля, -
сказала она, - признаюсь тебе, я все-таки не решалась надеяться на твое
возвращение. Обыкновенно мне не везет и мои желания не исполняются, вот
почему я так приятно удивлена .
Благородный принц осыпал Кошечку ласками. Он рассказал ей, чем
увенчалось его путешествие, хотя, судя по всему, ей все было известно даже
лучше, чем ему самому. Рассказал он и о том, что король пожелал, чтобы ему
доставили полотно, которое могло бы пройти в игольное ушко. По правде
говоря, признался принц, он не верит, что эту прихоть короля можно
исполнить, но все-таки решил попытать счастия, во всем положившись на ее
дружбу и содействие. Белая Кошка задумалась и сказала, что это дело не из
легких, но, к счастью, в ее замке среди кошек есть искусные пряхи, да она и
сама приложит лапку к работе и поторопит прях, так что пусть принц не
беспокоится и не ищет далеко то, что скорее найдет у нее, нежели в
каком-нибудь другом месте.
Появились руки, они внесли факелы, и принц, следуя за ними вместе с
Белой Кошкой, вошел в величественную галерею, которая тянулась вдоль
громадной реки, над которой зажигали удивительный фейерверк. В его огне
должны были сгореть несколько кошек, которых сначала судили по всей форме.
Их обвиняли в том, что они слопали жаркое, приготовленное на ужин Белой
Кошке, сожрали ее сыр, выпили молоко и даже умышляли на ее особу в сговоре с
Рубакой и Отшельником - крысами, весьма известными в округе - таковыми их
считает Лафонтен, а этот автор всегда говорит только правду. Однако
выяснилось, что дело не обошлось без интриг и многие свидетели подкуплены.
Как бы то ни было, принц упросил, чтобы виновных помиловали. Фейерверк
никому не причинил вреда, а таких прекрасных потешных огней не видывал еще
никто в мире.
Потом подали изысканный праздничный ужин, который доставил принцу
больше удовольствия, чем фейерверк, потому что он сильно проголодался, хотя
деревянный конь примчал его очень быстро - с такой скоростью принцу еще
никогда не приходилось скакать. Последующие дни прошли так же, как они
проходили в прошлый раз, - во всевозможных празднествах, которыми
изобретательная Белая Кошка развлекала своего гостя. Наверное, впервые
смертный так весело проводил время с кошками, не имея вокруг никакого
другого общества.
Правда, Белая Кошка была наделена живым, отзывчивым и на редкость
разносторонним умом. И была такой ученой, какой кошки не бывают. Принц
иногда просто диву давался.
Нет, - твердил он ей, - тут что-то не так. У вас слишком много
необыкновенных талантов. Если вы любите меня, прелестная Киска, откройте
мне, каким чудом вы рассуждаете и мыслите так мудро, что вам впору заседать
в академии среди самых великих умов?
Перестаньте задавать мне вопросы, сын короля, - говорила она. - Я не
имею права отвечать на них, можешь строить какие угодно предположения, я не
стану тебя оспаривать. Будь доволен тем, что, когда я с тобой, я не выпускаю
коготков и принимаю близко к сердцу все, что тебя касается .
Второй год пролетел так же незаметно, как первый. Стоило принцу
что-нибудь пожелать, и услужливые руки тотчас доставляли ему это - будь то
книги, драгоценные камни, картины или античные медали. Ему довольно было
сказать: Я мечтаю заполучить такую-то драгоценность из собрания Великого
Могола или персидского шаха, такую-то коринфскую или греческую статую , -
как предмет его желаний, откуда ни возьмись, появлялся перед ним, неизвестно
кем доставленный. В этом была своя прелесть - ведь для разнообразия приятно
оказаться владельцем прекраснейших в мире сокровищ. Белая Кошка, ни на
минуту не забывавшая об интересах принца, объявила ему, что день его отъезда
приближается, но чтобы он не беспокоился о полотне, в котором у него
нужда, - она приготовила ему чудеснейшую ткань.
Но на этот раз, - добавила Кошка, - я хочу снарядить тебя в дорогу
так, как подобает принцу твоего высокого рождения , - и, не дожидаясь ответа
принца, она заставила его выглянуть во двор замка. Там стояла открытая
коляска из золота, расписанная алой краской и вся украшенная галантными
изречениями, которые тешили и глаз и ум. В коляску четверками была впряжена
дюжина белоснежных коней в сбруе из алого бархата, расшитого алмазами и
отделанного золотыми пластинами. Таким же бархатом была изнутри обита
коляска, а за ней следовала сотня карет: каждая запряжена восьмеркой лошадей
и в каждой сидели знатные вельможи в роскошных одеждах. Кроме них за
коляской следовала еще тысяча гвардейцев-телохранителей, мундиры которых
были покрыты такой богатой вышивкой, что даже не видно было, из какой
материи они сшиты. И самое удивительное - повсюду были портреты Белой Кошки:
и среди надписей на первой коляске, и в вышивке на мундирах гвардейцев; ее
портреты висели также на лентах поверх камзолов, в которые были одеты
вельможи, составлявшие свиту, - словно Белая Кошка наградила их этим новым
орденом.
Поезжай, - сказала принцу Кошка, - и явись ко двору твоего отца-короля
так торжественно, чтобы, увидев все это великолепие, он не отказал тебе в
короне, которую ты заслужил. Вот тебе орех, но смотри разбей его не раньше,
чем предстанешь перед королем, - в нем ты увидишь полотно, о котором меня
просил .
Милая Беляночка, - сказал ей принц, - я так тронут вашей добротой, что
признаюсь вам, если бы вы согласились, я предпочел бы провести жизнь рядом с
вами, чем гнаться за почестями, на которые я, может быть, вправе
рассчитывать в другом месте .
Сын короля, - отвечала Белая Кошка, - я уверена в том, что у тебя
доброе сердце, а это товар редкий среди венценосцев. Они хотят, чтобы все их
любили, а сами не любят никого. Но ты доказываешь, что нет правил без
исключений. Я ценю твою преданность Белой Кошке, которая, правду сказать,
годна только ловить мышей .
Принц поцеловал ей лапку и пустился в путь. Если бы не знать, что
деревянному коню понадобилось меньше двух дней, чтобы доставить принца за
пятьсот лье от замка Белой Кошки, трудно было бы представить скорость, с
какой мчался он на этот раз: та самая сила, которая воодушевляла деревянного
коня, так подгоняла теперешнюю упряжку принца, что он и его провожатые
провели в дороге не более суток, - ни разу не сделав привала, они прибыли к
королю, куда уже явились два его старших сына. Видя, что их младший брат не
показывается, принцы порадовались его нерасторопности и шепнули друг другу:
Вот тебе и счастливчик, наверно, он заболел или умер, не бывать ему нашим
соперником в важном деле, которое предстоит решить . И они развернули
привезенные ими ткани, которые и впрямь были такие тонкие, что проходили в
ушко толстой иглы, - а вот в ушко тонкой они не прошли, и король, очень
обрадованный тем, что нашелся предлог оспорить их права, показал им ту иглу,
какую он имел в виду: По его приказу городские советники доставили ее из
городской сокровищницы, где она хранилась под крепкими замками.
Этот спор вызвал большой ропот. Друзья принцев, в особенности
старшего, чье полотно было более красивым, говорили, что это пустая
придирка, и тут попахивает крючкотворством и плутнями. А приверженцы короля
утверждали, что, поскольку условия не выполнены, король вовсе не обязан
отказываться от трона. Конец препирательствам положили дивные звуки труб,
литавр и гобоев - это со своей пышной свитой прибыл наш принц. И король и
оба его сына были поражены таким великолепием.
Почтительно поклонившись отцу и обняв братьев, принц извлек из
шкатулки осыпанный рубинами орех и расколол его. Он надеялся увидеть там
хваленое полотно, но там оказался лесной орешек поменьше. Принц разбил и
этот орех и очень удивился, когда обнаружил в нем вишневую косточку.
Окружающие переглянулись, король тихонько посмеивался: он потешался
над сыном, который оказался таким простаком, что поверил, будто можно
привезти кусок полотна в ореховой скорлупке. А почему бы ему, собственно
говоря, было не поверить, если принцу уже случилось раздобыть собачку,
которая умещалась в желуде? Итак, принц расколол вишневую косточку, в ней
оказалось ядрышко вишни, тут в зале поднялся гул, все хором говорили одно -
принца, мол, одурачили. Принц не ответил ни слова на насмешки придворных -
он расщепил ядрышко, в нем оказалось зерно пшеницы, а в нем просяное
зернышко. Ну и ну! Тут уж принц и сам начал сомневаться и сквозь зубы
пробормотал:
Ах, Белая Кошка, Белая Кошка! Ты посмеялась надо мной!
Но только он пробормотал эти слова, как почувствовал, что в руку ему
впились кошачьи коготки и оцарапали его до крови. Он не мог понять, для чего
его царапнули - чтобы подбодрить или, наоборот, чтобы лишить его мужества. И
все-таки он расщепил зернышко проса, и каково же было удивление собравшихся,
когда принц извлек из него четыреста локтей полотна удивительной красоты -
на нем были изображены все, какие только есть на земле, птицы, звери и рыбы,
деревья, фрукты и растения; все морские редкости, ракушки и скалы, все
небесные светила - солнце, луна, звезды и планеты. Были на нем также
изображены короли и другие государи, правившие в ту пору в разных странах, а
также их жены, возлюбленные, дети и все до одного подданные, так что не
забыт был даже самый убогий оборвыш. И каждый был одет соответственно своему
положению и по моде своей страны. Увидев это полотно, король побледнел так
сильно, как прежде покраснел принц, смущенный тем, что так долго ищет
полотно. Принесли иглу и шесть раз протянули полотно сквозь ушко в одну и в
другую сторону. Король и два старших сына угрюмо молчали, хотя полотно было
такой редкостной красоты, что время от времени они все-таки вынуждены были
признать, что свет не видывал ничего подобного.
Наконец король глубоко вздохнул и, обратившись к своим сыновьям,
сказал:
Нет у меня в старости большего утешения, нежели видеть вашу ко мне
почтительность, и потому я хочу подвергнуть вас еще одному испытанию.
Отправляйтесь странствовать еще один год, и тот, кто по истечении этого
срока привезет самую прекрасную девушку, пусть женится на ней и при
вступлении в брак получит мою корону: ведь моему приемнику обязательно надо
жениться. А я обещаю, я клянусь, что больше не стану медлить и вручу ему
обещанную награду .
Конечно, это было несправедливо по отношению к нашему принцу. И
собачка, и полотно, им привезенные, стоили не одного, а десяти королевств.
Но у принца было такое благородное сердце, что он не стал перечить отцу и
без дальних слов сел в свою карету. Вся его свита последовала за ним, и он
возвратился к своей дорогой Белой Кошке. Она заранее знала, в какой день и
час он прибудет, - весь его путь был усыпан цветами, и повсюду, а в
особенности во дворце, курили благовония. Белая Кошка сидела на персидском
ковре под шитым золотом балдахином в галерее, откуда она могла видеть, как
принц подъехал ко дворцу. Встретили принца руки, которые прислуживали ему и
прежде. А все кошки повскакивали на водосточные трубы и оттуда
приветствовали его громогласным мяуканьем.
Что ж, сын короля, - сказала Белая Кошка, - ты опять возвратился, и не
получив короны?
Государыня, - ответил он, - ваши милости помогли мне ее заслужить, но
мне кажется, королю так жалко с ней расстаться, что, если бы я ее получил,
его горе было бы куда сильнее моей радости .
Все равно, - возразила она, надо сделать все, чтобы ее добиться. Я
тебе в этом помогу, и, раз тебе нужно привезти ко двору твоего отца
прекрасную девушку, я найду тебе ту, что поможет тебе заслужить награду. А
пока давай веселиться, я приказала устроить морское сражение между кошками и
злыми окрестными крысами. Мои кошки, быть может, будут смущены, они ведь
боятся воды, но в противном случае на их стороне были бы слишком большие
преимущества, а надо по мере возможности соблюдать справедливость .
Принц был восхищен мудростью госпожи Киски. Он долго расточал ей
похвалы, а потом они вместе вышли на террасу, обращенную к морю. Кошачьи
корабли представляли собой большие куски пробковой коры, на которых кошки
плавали довольно ловко. А крысы соединили вместе множество яичных
скорлупок - это был их флот. Битва разыгралась жестокая, крысы не раз
бросались вплавь, а плавали они гораздо лучше кошек, так что победа раз
двадцать переходила то на одну, то на другую сторону. Но адмирал кошачьего
флота Котаус поверг крысиную рать в отчаяние. Он сожрал их предводителя -
старую опытную крысу, которая трижды совершила кругосветное путешествие на
настоящих больших кораблях, но не в качестве капитана или матроса, а как
обыкновенная любительница сала.


Читать дальше>>